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¿Puede el ejercicio regular mejorar el estado de ánimo y aliviar la ansiedad?

22 enero, 2018

Es de conocimiento común que el ejercicio alivia la ansiedad, pero algunas investigaciones recientes cuestionan el concepto.

¿Puede el ejercicio regular mejorar el estado de ánimo y aliviar la ansiedad?
¿Puede el ejercicio regular mejorar el estado de ánimo y aliviar la ansiedad?

Tal vez no, dicen los científicos, si eres una rata de laboratorio

Investigadores del Instituto Central de Salud Mental de la Universidad de Heidelberg en Mannheim (Alemania) informaron sobre experimentos recientes con roedores que sugieren que el ejercicio podría aumentar la ansiedad en lugar de aliviarla.

Cuando los ratones tienen ruedas en sus jaulas, por lo general pasan casi cada minuto de ejercicio. Una rata de laboratorio puede correr 12 km (7 millas) todos los días. Agotados, los pequeños roedores se duermen rápidamente por la noche y ningún investigador ha observado pesadillas o insomnio en una rata que tiene acceso a una rueda de ejercicios en su jaula.

Quítense la rueda de ejercicios, nos dicen los investigadores alemanes, y emerge una imagen sorprendente.

Cuando el equipo de investigación de la Universidad de Heidelberg retiró las ruedas de ejercicio de las jaulas de las ratas de laboratorio, los animales comenzaron a comportarse como si estuvieran, bueno, en una jaula de la que no podrían escapar. Los animales se congelaron en su lugar o huyeron a los rincones oscuros de sus jaulas, como si estuvieran experimentando una ansiedad extrema. Cuanto más la rata había usado la rueda de ejercicios antes de que se la quitaran, mayor era el cambio en su comportamiento.

Demasiado ejercicio parece hacer que los animales sean un desastre.

Estos hallazgos contradicen numerosos estudios previos que investigaron el papel del ejercicio en la regulación de la producción de sustancias químicas cerebrales que afectan el estado de ánimo, especialmente la serotonina, la dopamina y la norepinefrina. Los investigadores alemanes optaron por centrarse en los efectos del ejercicio en la estructura del cerebro en sí, en particular el hipocampo.

En ratas, en humanos y en otros animales, el hipocampo es parte del sistema límbico. A caballo entre la línea divisoria entre el cerebro izquierdo y el derecho, esta área del cerebro es responsable de procesar recuerdos recientes, inhibir conductas dañinas y hacer distinciones entre izquierda y derecha, hacia adelante y hacia atrás y hacia arriba y hacia abajo.

Daño al hipocampo, en ratas, en humanos y en otros animales, resulta en una actividad excesiva. En una rata, esto puede ser un ejercicio constante. En un ser humano, esto puede ser un temblor que comienza en un lado del cuerpo. Tanto las ratas como los humanos sufren pérdida de memoria a corto plazo después de que el tejido del hipocampo es destruido por una enfermedad, lesión o exposición tóxica. El ejercicio, sin embargo, ayuda a crecer nuevas conexiones cerebrales.

Ciertas neuronas en el hipocampo conocidas como células de lugar se activan por movimiento a través del medio ambiente. Cuando una rata descansa, estas neuronas apenas disparan. Cuando una rata se mueve a través del mismo espacio en su entorno, estas células pueden disparar hasta 40 veces por segundo. El ejercicio repetitivo causa actividad masiva en esta área del cerebro de la rata.

Pero, ¿el crecimiento del cerebro es necesariamente algo bueno? Los investigadores en Heidelberg observaron cambios en el hipocampo que parecen correlacionarse con “circuitos de sobrecarga” en el hipocampo cuando las ratas de laboratorio ejercen todo el tiempo. Cuando el hipocampo se lesiona, las ratas no pueden interpretar su entorno y congelarse en su lugar, o no pueden encontrar formas apropiadas de responder a su entorno y esconderse en las esquinas. Todo esto sucede a pesar de que sus cerebros han desarrollado nuevas conexiones con el hipocampo mientras el animal estaba en la rueda de ejercicios. ¿Le pasaría esto también a alguien que pasa medio día todos los días en una cinta de correr o un entrenador elíptico?

Los estudios de laboratorio de roedores no siempre se generalizan a los humanos

Los resultados de este experimento parecen contradecir décadas de investigación, por lo que ofrecen explicaciones alternativas de los resultados. Las ratas, les recuerdan a sus lectores, no necesariamente experimentan ansiedad de la misma manera que los humanos.

En un ser humano, encontrar un rincón oscuro y esconderse suele ser un comportamiento contraproducente. En una rata, especialmente una rata que vive en un laboratorio en el que el investigador también tiene un gato, encontrar un rincón oscuro y esconderse puede ser una habilidad vital esencial. Los cambios en el hipocampo que parecen aumentar los comportamientos asociados con la “ansiedad” en realidad pueden ser beneficiosos para las ratas de laboratorio. Simplemente no serían beneficiosos para los humanos.

¿Hay alguna evidencia de que el ejercicio puede aumentar la ansiedad en los seres humanos, en lugar de reducirla?

Existe evidencia inequívoca de que el ejercicio reduce la ansiedad en humanos que tienen una condición de salud crónica. En un análisis estadístico de 40 ensayos clínicos, investigadores de la Universidad de Georgia en Atenas que publicaron sus hallazgos en Archives of Internal Medicine calcularon que el ejercicio redujo la ansiedad y que los resultados de estos estudios no se debieron a la casualidad, es que 40 estudios no fueron un golpe de suerte. Los programas de ejercicio para la angustia disminuida crónicamente cuando:

  • El participante en el programa de ejercicios anteriormente había sido sedentario,
  • El estado de ansiedad había existido por más de una semana,
  • El período de ejercicio fue más de 30 minutos, y
  • El programa de ejercicios se llevó a cabo durante al menos 12 semanas.

El 20 al 40 por ciento de los ejercicios regulares que son “adictos” al ejercicio, sin embargo, tienden a sufrir ansiedad y depresión en los días que no pueden ejercitarse. Las personas que son adictas al ejercicio tienden a exhibir:

  • Sentimientos de euforia después de completar una sesión (por ejemplo, el “alto del corredor”),
  • Una necesidad de seguir aumentando la duración de sus sesiones de ejercicio para obtener el mismo beneficio emocional,
  • Dificultades para cumplir con las obligaciones personales, sociales o profesionales debido a la cantidad de tiempo dedicado a ejercitarse, y
  • Ansiedad, depresión y falta de juicio cuando no puede hacer ejercicio.

Esta adicción negativa al ejercicio es ligeramente más común en las mujeres que en los hombres. Los hombres que se consideran físicamente aptos se benefician de muchas señales culturales que sugieren que están a cargo, tienen el control y son personas valiosas. Estas señales culturales no son tan abundantes para las mujeres.