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Los investigadores descubren qué región del cerebro motiva el cambio de comportamiento

Última actualización: 25 octubre, 2017
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Los investigadores descubren qué región del cerebro motiva el cambio de comportamiento

¿Alguna vez has estado atrapado en una rutina, pasando por los mismos movimientos día tras día? ¿Cómo motivas a cambiar tu comportamiento?

Investigadores de la Universidad de Pensilvania, la Universidad de Yale, la Universidad de Columbia y la Universidad de Duke ahora entienden mejor cómo sucede esto, y tiene que ver con una región en el cerebro llamada corteza cingulada posterior. Aprendieron que las neuronas en esta ubicación central aumentan las tasas de disparos, alcanzando un máximo justo antes de que ocurra un comportamiento divergente.

“Los circuitos en nuestro cerebro que nos permiten enfocarnos en una tarea particular, especialmente una tarea que lleva a recompensa, son bien conocidos”, dijo Michael Platt, profesor de la Universidad James S. Riepe en los departamentos de psicología, neurociencia y marketing de Penn. “Estos evolucionaron muy temprano en la historia de la vida en este planeta”.

Lo que está menos establecido es qué factor desencadenante en el cerebro hace que las personas abandonen una rutina, especialmente cuando hacerlo plantea riesgos potenciales.

Dos experimentos que el equipo de investigación realizó (uno llamó a la tarea de dejar el parche, el otro llamado el vendedor ambulante) proporcionaron algunas ideas importantes.

En el primero, Platt y sus colegas observaron los comportamientos de búsqueda de alimento de los macacos rhesus, una especie de primate no humano que los investigadores han estudiado tanto en el laboratorio como en la naturaleza. Los animales tenían la opción de cosechar una recompensa de jugo que se agotaba con el tiempo, pero que estaba garantizada e inmediata o se cambiaba a un nuevo “parche”, lo que requeriría más tiempo y energía, pero ofrecía una recompensa potencialmente mayor.

“Imagina que estás recogiendo bayas en un árbol”, dijo. “Al principio es fácil, pero después de un tiempo tienes que escalar más y más lejos en las ramas más débiles para obtener las bayas, la mayoría de las cuales probablemente no estén maduras. En algún momento, tiene sentido tomar el tiempo y la energía para ir a el próximo árbol”.

Para comprender el segundo experimento, piense en un vendedor ambulante efectivo. El comerciante se mueve de puerta en puerta, interactuando con la gente con la esperanza de llegar a un acuerdo. No todo el mundo compra un producto, aunque existe un patrón ideal para el éxito. Una vez que el vendedor entiende esto, sigue ese patrón hasta que deja de funcionar y es necesario un cambio de comportamiento para continuar la prosperidad.

Los monos en el experimento del vendedor ambulante tenían la opción de visitar seis ubicaciones diferentes, dos de las cuales contenían recompensas, una grande y otra pequeña. Los puntos de recompensa fueron asignados al azar, y cambiaron cada vez que se ejecutó el experimento.

“La solución óptima es desarrollar una rutina donde los visite a todos en un círculo. Eso es lo mejor que puede hacer, pasar de ser el vecino más cercano al vecino siguiente. Eso es lo que hacen los monos en la naturaleza. Eso es lo que hacen los abejorros en la naturaleza”, Dijo Platt. “Ocasionalmente, estos animales se separan para explorar algo que podría ser mejor, algo así como lo que hace la gente en una tienda de comestibles. De repente, los monos aquí se rompían y se descomponían. No sabíamos por qué”.

Simultáneamente a observar el comportamiento de los macacos en ambos experimentos, Platt y sus colegas registraron el comportamiento de las neuronas en la corteza cingulada posterior. La actividad neuronal allí se acumuló hasta que alcanzó su punto máximo, momento en el que los animales cambiaron de curso, revelando evidencia correlacional de que este aumento en la función cerebral conduce a un pensamiento y acción divergentes en lugar de ocurrir debido a ello.

“Si aumentara la actividad en el área exógenamente, si pongo un electrodo allí y lo estimulo, entonces se separaría de la rutina, se volvería más exploratorio”, dijo Platt. “De manera similar, si pudieras suprimir la actividad, verías lo contrario. Te centrarías en una sola opción y nunca harías ningún cambio”.

Estos hallazgos tienen posibles aplicaciones comerciales en términos de innovación y exploración. Las técnicas que activan directamente la corteza cingulada posterior, como la estimulación cerebral o el juego que promueve la distracción, particularmente en situaciones que no permiten la formación de una rutina, pueden llevar a una mayor creatividad.

“Las personas que tienen más actividad allí tienen más divagaciones mentales, y tienden a ser más creativas”, según Platt. “Sugiere que la capacidad de ser más creativo evolucionó con un propósito muy específico, que es permitirle buscar comida de manera eficiente en un paisaje que siempre está cambiando”.