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Helen Keller: Dificultades con la sordoceguera

Última actualización: 16 septiembre, 2017
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Helen Keller: Dificultades con la sordoceguera

Aunque muchas personas piensan en la discapacidad sensorial en términos de ser sordos o ciegos, millones de personas sólo son sordas y ciegas, o sordociegas.

Helen Keller: Un comienzo sano

La sordoceguera afecta a hombres y mujeres de todas las edades y todos los antecedentes, niños, adolescentes, adultos jóvenes y ancianos. Entre las personas de todos los antecedentes étnicos y culturales, la incidencia de la sordoceguera está creciendo, pero muchas de las técnicas de tratamiento de la enfermedad se desarrollaron en la vida de la persona más famosa sordociega, Helen Keller.

Helen Adams Keller nació el 27 de junio de 1880 en Tuscumbia, Alabama, un pequeño asentamiento agrícola en las colinas arboladas y onduladas en el borde de las montañas de los Apalaches. Como un niño, Helen podía ver y oír. Tenía la suerte de haber nacido en una familia relativamente próspera y estable, su padre propietario de una granja de algodón y un periódico, The North Alabaman, y su madre, la dueña de la plantación que como muchas mujeres en el norte de Alabama, producía productos básicos de la dieta sureña.

En febrero de 1882, Helen, de diecinueve meses de edad, cayó enferma de muerte con lo que en aquella época se llamaba “fiebre cerebral”. Esta es la meningitis bacteriana más probable. Durante varios días se esperaba que Helen muriera, pero finalmente la fiebre de Helen se rompió. Sus padres, Arthur y Kate, se regocijaron por su recuperación, pero pronto quedaron consternados cuando Helen no respondió al sonido de una campana de cena o cuando pasarón una mano delante de sus ojos.

Los primeros años de sordoceguera

Después de la enfermedad, Helen se convirtió en una niña difícil. Lanzaba berrinches, rompiendo lámparas y platos. Aterrorizó a los vecinos y a los miembros de su familia. Se aconsejó a Kate y Arthur que la enviasen a una institución, pero no podían soportar enviar a Helen a una vida tan limitada.

Habiendo leído en las notas norteamericanas de Charles Dickens sobre el extraordinario éxito en la educación de otra hija sordociega, Laura Bridgman, los Kellers viajaron a Baltimore para consultar con un especialista. A los Kellers se les dijo que Helen nunca vería ni volvería a oír, pero que un educador local -Alexander Graham Bell, el inventor del teléfono, podría ayudar. Bell alentó a los Kellers a que Helen pudiera ser educada, y los remitió a Michael Anagnos, un educador de los ciegos en Massachusetts. Anagnos a su vez recomendó a su ex estudiante, Anne Sullivan.

Anne Sullivan: El trabajador del milagro

Anne Sullivan llegaría a ser conocida como la trabajadora de milagros, pero sólo después de muchos años de su propio sufrimiento. Cegada a la edad de cinco años, Anne y su hermano fueron abandonados por sus padres y enviados a un asilo para huérfanos. El hermano de Anne murió en la casa de trabajo. Anne fue enviada más adelante para la educación por Anagnos, y ella recibió dos operaciones que le permitieron ver bastante bien para leer la impresión por períodos cortos de tiempo.

Sin embargo, incluso después de recibir cirugía y educación, no había trabajo para la Sra. Sullivan. Cuando Michael Anagnos le recomendó ir a Tuscumbia para trabajar para los Kellers como maestra de Helen, ella aceptó con entusiasmo.

Helen Keller aprende el idioma

Anne Sullivan llegó a Alabama el 3 de marzo de 1887. Inmediatamente intentó enseñarle a Helen el hechizo de los dedos, usando las posiciones de los dedos que ahora se usan en lenguaje de señas. Rápidamente le enseñó a Helen las palabras “muñeca” y “pastel”, aunque no estaba claro que Helen sabía lo que querían decir.

Sin embargo, un asunto mucho más importante para Helen y para toda la familia era el asunto de los modales de mesa de Helen. Helen comía con sus dedos y habitualmente tomaba cualquier cosa que quisiera de los platos de otras personas. Para romper estos hábitos, Sullivan se trasladó con Helen a una cabaña, donde insistió en que Helen aprendiera a comer con utensilios. Cuando Helen rehusó comer de una manera “elegante”, Sullivan la castigó al negarse a firmar.

Entonces, el 5 de abril de 1887, el milagro ocurrió. Sullivan fue al pozo para bombear agua. Pinchó la palabra “agua” mientras un trabajador vertía agua sobre la mano de la joven Helen. De la expresión en el rostro de Helen era evidente que ahora entendía lo que significaban las palabras.

Como Helen Keller describió más tarde el incidente, ella y la Sra. Sullivan habían caminado hasta la casa del pozo, atraídos por la fragancia de la madreselva en flor. Alguien estaba bombeando agua y Sullivan colocó la mano de Helen en el flujo. Anne Sullivan escribió la palabra lentamente y rápidamente. De repente, Helen dijo, “el misterio del lenguaje me fue revelado”.

Helen Keller de repente comenzó a aprender palabras para todo a su alrededor. En muy poco tiempo, su conocimiento del lenguaje igualó y luego superó al de la mayoría de las personas que ven y oyen.

Primera sordociega en obtener un título universitario

Durante los próximos 13 años, Helen volvería a Alexander Graham Bell y luego tomaría residencia en Boston para convertirse en la primera persona sordociega en asistir a la universidad, en el Radcliffe College. Anne Sullivan asumió la carga de escuchar conferencias y leer libros, meticulosamente deletreando con dedos todo lo que ella leía y escuchó para que Helen entendiera.

En 1904, Helen se graduó, convirtiéndose en la primera persona sordociega en obtener un título universitario. Helen escribió sus memorias y Anne Sullivan se enamoró y se casó con la editorial de su libro. En la impresión desde 1903, “La historia de mi vida” se ha convertido en un clásico. Helen Keller nunca pudo aprender a hablar, pero con la ayuda de Anne Sullivan, que murió en 1936, y luego Polly Thompson, Helen Keller dio conferencias, se reunió con los Presidentes y los Reyes de Inglaterra, y trabajó incansablemente para recaudar dinero para la educación de los ciegos y sordociegos. Helen Keller se convirtió en una celebridad internacional, muriendo a la edad de 87 años en 1968.

¿Qué pasa si Helen Keller estuviera viva hoy?

La historia de Helen Keller, por supuesto, nunca se hubiera dicho si no hubiera tenido cuidadores dedicados que aprendieron la ortografía para que Helen pudiera compartir sus pensamientos y aprender sobre el mundo que la rodeaba. Hoy en día, las tecnologías electrónicas amplían enormemente la capacidad de los sordociegos para comunicarse en su mundo, mucho más de lo que ella o Anne Sullivan podría imaginar.

Los muchos avances que mejoran la vida de los sordociegos no fueron desarrollados por Helen Keller y Anne Sullivan, pero juntos fueron los primeros en demostrar que los sordociegos pueden participar plenamente en la sociedad moderna. En 2010, la Semana de Concientización de Sordos y Ciegos de Helen Keller muestra al Proveedor de Servicios de Apoyo (SSP). Se trata de personas especialmente capacitadas y dedicadas a permitir a las personas sordociegas conectarse con el mundo entero y tomar decisiones informadas. SSP podría ayudar a un cliente sordociego ir de compras, disfrutar de una noche en la ciudad o ejecutar una carrera. Actualmente hay incluso una persona sordociega que, con la ayuda de un SSP, está haciendo senderismo en el Camino de los Apalaches.