Explorando las redes cerebrales detrás de nuestro libre albedrío

La nueva investigación ahora publicada en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias explora los circuitos cerebrales involucrados en el libre albedrío y la decisión de moverse.

Podemos pensar en nuestro sentido de agencia como algo místico, pero una nueva investigación revela los circuitos cerebrales que sustentan nuestro libre albedrío
Podemos pensar en nuestro sentido de agencia como algo místico, pero una nueva investigación revela los circuitos cerebrales que sustentan nuestro libre albedrío

La neurociencia puede sumergirse en profundos problemas filosóficos, solo para emerger con una prueba palpable de que incluso las preguntas más etéreas tienen una respuesta muy concreta en la maquinaria de nuestro cerebro.

Toma la religión, por ejemplo. Recientemente, Consultas de Salud ha cubierto una serie de estudios que muestran que las experiencias extracorporales en realidad se originan en las redes cerebrales superiores de la corteza parietal, y que nuestra percepción de los límites corporales cambia con el tamaño de nuestra corteza prefrontal.

La “teoría de la mente”, o la capacidad de una persona para imaginar lo que otra persona está pensando o sintiendo, también ha preocupado a filósofos y psicólogos durante siglos.

Hallazgos recientes no solo han demostrado qué áreas del cerebro y circuitos 1 están involucrados en dicho proceso, sino que también han sugerido que algunas de estas regiones del cerebro incluso pueden predecir la disposición de una persona a perdonar los errores de los demás.

Ahora, una nueva investigación 2 incursiona en el cerebro en busca de respuestas a otra pregunta histórica: ¿qué es lo que nos da la percepción del libre albedrío?

Los científicos que fueron dirigidos por el Dr. Ryan Darby, profesor asistente de neurología del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt en Nashville, TN, se dispusieron a examinar lo que ocurre en el cerebro cuando las personas toman la decisión de moverse.

El autor principal del estudio es el Dr. Michael D. Fox, director del Laboratorio de imágenes y modulación de redes cerebrales en el Beth Israel Deaconess Medical Center en Boston, MA.

Libre albedrío a las redes cerebrales entrelazadas

El Dr. Darby y su equipo utilizaron una técnica de neuroimágenes innovadora llamada mapeo de redes de lesiones para estudiar los cerebros de personas con dos afecciones neurológicas: mutismo acinético y síndrome de extremidades extrañas.

Las personas que viven con la condición anterior no tienen el impulso para moverse o hablar, mientras que en el último síndrome, la persona puede pensar que otra persona está moviendo sus extremidades por ellas.

El estudio de los cerebros de estas personas reveló que las lesiones que terminan afectando la volición de una persona, o su deseo de actuar, se propagan a través de una red cerebral claramente identificable.

Por otro lado, las lesiones que afectan la agencia de un individuo, es decir, la percepción de que somos responsables de esos actos, ocurren dentro de una red cerebral diferente.

“Nuestro enfoque”, dice el Dr. Darby, “desafía la suposición de que los síntomas neuropsiquiátricos deben localizarse en una región del cerebro, y en su lugar muestra que estos síntomas se localizan en redes cerebrales interconectadas”.

“Una vez que entendemos que la agencia y la volición se localizan en las redes cerebrales”, continúa preguntando, “¿podemos entonces tomar ese conocimiento y desarrollar un nuevo enfoque para tratar un síntoma?”

Los científicos estimularon diferentes áreas de estas redes cerebrales previamente identificadas y revelaron que tal estimulación podría de hecho alterar la percepción de la agencia sobre la agencia o el libre albedrío.

También estudiaron los cerebros de personas con afecciones psiquiátricas que también involucraban deterioro en su libre albedrío, como trastorno de conversión motora o catatonia.

Los resultados revelaron anormalidades en las mismas redes cerebrales que previamente se habían correlacionado con la voluntad y la agencia.

“Hay muy pocos enfoques”, explica el Dr. Darby, “donde se puede comparar un tipo similar de síntoma en un paciente neurológico y un paciente psiquiátrico”. Su investigación previa 3 utilizó el mapeo de redes de lesiones para estudiar el comportamiento criminal.

” Nuestro estudio muestra la promesa de usar nuestro método de localización de red en pacientes neurológicos para comprender mejor los síntomas en pacientes psiquiátricos”.

Dr. Ryan Darby

“Habiendo dicho eso, es la primera vez que usamos nuestra técnica con anormalidades de neuroimagen en pacientes psiquiátricos. Necesitará más estudio y validación, pero creo que la promesa está ahí”, agrega.


Referencias:

  1. ScienceDirect – Cómo y dónde: teoría de la mente en el cerebro https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S1878929314000048
  2. EurekAlert – Un estudio analiza las redes cerebrales involucradas con el libre albedrío https://www.eurekalert.org/pub_releases/2018-10/vumc-sla092618.php
  3. PNAS – Localización de la red de lesiones del comportamiento criminal http://www.pnas.org/content/early/2017/12/12/1706587115